調べれば調べるほど奥が深い!身近にある金属材料について

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日本刀の強度の高さは金属材料の性質にある

青空と金属バット

動画サイトなどで検索すれば、西洋の剣と日本刀はどちらが強いのか、といったなかなかに興味深い動画が出てきます。それらはだいたい強度や切れ味の面で日本刀の勝利に終わることが多いのですが、これも突き詰めてみれば金属材料の性質に理由を求めることが出来ます。西洋の剣も日本刀もいずれも基本的には鉄で出来ていますが、その製法には違いがあります。時代劇などで刀鍛冶の仕事風景を見たことがある人であれば、熱した刀を水につけて急激に冷やしているシーンを覚えているかもしれません。
これは一見すると単に熱くなりすぎた刀を冷やしているだけのように見えるかもしれませんが、実はこの工程にこそ日本刀の強さの秘訣が隠れているのです。詳細な話は少々難解になりますが、簡単にいえば熱した鉄を急激に冷やすことで、通常では含むことが出来ないほどの炭素を中に閉じ込めることが出来るといったイメージです。勿論、戦国時代の刀鍛冶がこのような金属材料の性質を科学的に理解していたとは思えませんが、彼らは経験則として刀の強化法を知っていたということなのでしょう。遥か戦国時代から、そうと気付かず金属材料の性質をうまく利用していたとは、なんとも興味深い話ではないでしょうか。歴史を紐解けば、まだまだこんな事例がたくさん見つかるかもしれません。

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